Principal arquitecturaSaló de Sant Jordi: per què l'edifici neoclàssic més gran del món no és a Londres, París o Roma, sinó a Liverpool

Saló de Sant Jordi: per què l'edifici neoclàssic més gran del món no és a Londres, París o Roma, sinó a Liverpool

St George's Hall, Liverpool. Crèdit: Will Pryce / Country Life

La demanda combinada per a una sala de concerts i un conjunt de tribunals d’advocats al burgalós port atlàntic de Liverpool durant la dècada de 1840 va convertir en un dels majors edificis públics de l’època victoriana. Explica Steven Brindle; fotografies de Will Pryce.

Sortint de l’ampli cobert victorià ple de llum de l’estació Lime Street, el modern viatger ferroviari cap a Liverpool s’enfronta a una vista tremenda. Es troba davant d'una àmplia plaça, un immens edifici neoclàssic de gran i noble bellesa, romànic en arquitectura i heroic a escala, magníficament ben fet, els seus amplis porticons de columnes corínties que expressen orgull cívic i confiança. La seva història és tan inesperada com remarcable.

Una de les característiques de la vida cultural de Liverpool a principis del segle XIX eren els festivals de música triennals que es celebraven en benefici de les organitzacions benèfiques locals. Es tractava de concerts corals, en particular d’actuacions d’oratoris, però la ciutat no tenia un lloc adequat per a ells. Per tant, el 1836, un grup de liverpudlians cultes es van unir i van formar una companyia per promoure la construcció d'una nova sala de concerts, que va ser finançada per la venda de 25 accions.

Al gener de 1837, havien recaptat 25.000 £ i la corporació de la ciutat posava un lloc disponible. Amb entusiasme, es va posar una pedra de base, més aviat prematura, el 28 de juny de 1838 per celebrar la coronació de la reina Victòria.

St George's Hall, Liverpool. Crèdit: Will Pryce / Country Life

El 5 de març de 1839, el comitè va anunciar un concurs per a un disseny del nou edifici, "el cost que no excedís els 30.000 £". De les més de 80 entrades, en van triar una per un complet desconegut: un arquitecte londinenc de 25 anys anomenat Harvey Lonsdale Elmes.

Inevitablement, hi va haver complicacions. D'una banda, els diners per a la sala de concerts van entrar lentament. D'altra banda, Liverpool s'havia convertit en una ciutat assitial el 1835, per la qual cosa es necessitaven nous tribunals. La corporació va celebrar una segona competència per a aquests, el 1840. De nou, hi havia uns 80 participants. Elmes hi va entrar i, extraordinàriament, també va guanyar aquesta vegada.

El jove prodigi que havia tret aquest doble primer havia crescut a West Sussex; el seu pare era un arquitecte i escriptor, més conegut per la seva biografia de Sir Christopher Wren, i el seu oncle va ser un constructor d’èxit.

Elmes va treballar a l’oficina del seu oncle, i després per al distingit arquitecte Bath, Henry Goodridge, abans d’estudiar a les Royal Academy Schools i ajudar el seu pare amb un parell d’encàrrecs. No obstant això, quan Elmes va guanyar a Liverpool, mai no havia dissenyat ni construït tot un edifici.

St George's Hall, Liverpool. Crèdit: Will Pryce / Country Life

Alguna cosa semblant passava el 1903, quan Giles Gilbert Scott va guanyar la competició per construir la nova catedral anglicana de la ciutat als 22 anys. En ambdues ocasions, Liverpool va tenir una oportunitat de joventut i brillantor i va ser retornat amb una obra mestra.

No obstant això, es va criticar el disseny d'Elmes per als tribunals d'assistència i es va demanar a l'enquestador de la corporació, Joseph Franklin, que fes dissenys. Elmes va protestar i se li va permetre revisar la seva proposta.

El nucli antic del nucli urbà, a la vora del Mersey, estava enfocat, per la qual cosa va suggerir erigir els nous edificis a la vessant de la muntanya darrere, formant dos costats d'una plaça, amb la façana neoclàssica de l'Estació del carrer Lime, acabada de construir el 1837, formant el tercer.

Els fons per a la sala de concerts encara no eren adequats i, el 1840, la corporació també va acceptar fer-se càrrec d’aquest projecte. Elmes va proposar combinar ambdues funcions, la sala de concerts i els patis, en un sol immens edifici. La corporació va acceptar aquesta idea i Elmes va produir els seus dissenys definitius el 1840. La construcció va començar el mateix any.

El 1840, l'arquitectura al Regne Unit va estar en un punt d'inflexió. L’arquitectura clàssica, en les seves diferents línies i interpretacions, havia estat la manera dominant d’edificis de prestigi durant 180 anys més o menys. No obstant això, cap a 1840, la marea estava girant a favor del gòtic, sobretot en la competició pel nou palau de Westminster. Tot i això, Liverpool va quedar enganxat a l'Elmes i al classicisme heroic.

Elmes va mantenir la seva oficina a Londres, però va realitzar regularment el viatge en tren de set hores a Liverpool, on va adquirir diversos llocs de treball més. Malauradament, però, tenia una constitució feble i, el 1847, va contractar el consum. Al setembre d’aquest any, va marxar cap a Jamaica per hivernar en un clima càlid, però va morir dos mesos després de la seva arribada allà, als 33 anys.

Característicament, s’havia exercit abans de marxar d’Anglaterra per deixar els dibuixos a la sala de Sant Jordi de bon ordre. L'obra va ser a càrrec de l'enginyer del projecte, Robert Rawlinson, i el Dr David Boswell Reid es va comprometre a dissenyar els complexos sistemes de calefacció i ventilació de l'edifici.

St George's Hall, Liverpool. Crèdit: Will Pryce / Country Life

Rawlinson va ser un brillant dissenyador estructural, però va quedar molt per fer per completar el disseny de l’interior i, el 1848, la corporació va dedicar al famós arquitecte clàssic Charles Robert Cockerell per assessorar-se en les obres. El 1851, fou designat oficialment arquitecte de l'edifici. Gran part del detall de l’interior és de Cockerell i va supervisar el projecte fins a la seva finalització el 1854, amb un cost total de més de 300.000 £.

El pla de l’edifici és clar i lògic. La seva enorme secció central conté la sala de concerts principal, que es troba flanquejada per llargs passadissos a banda i banda com a espais de circulació. Va disposar els tribunals a qualsevol dels extrems de la sala: el Tribunal de la Corona al sud i el Tribunal Civil al nord. Al llarg costat oest de l’edifici, una sèrie d’habitacions espaioses acollien altres funcions relacionades amb la cort. A l'extrem nord, també hi ha una sala de concerts ovalada per a actuacions de música de cambra.

Tanmateix, aquesta descripció senzilla no comença a transmetre el poder de la composició que Elmes va fer. Pocs edificis neoclàssics de Gran Bretanya s’acosten a l’originalitat i al drama visual de la sala de Sant Jordi, concebuda amb un gran poder creatiu i alliberada d’un estricte precedent.

St George's Hall, Liverpool. Crèdit: Will Pryce / Country Life

L’obra d’Elmes s’ha comparat amb la de Karl Friedrich Schinkel, obra de la qual va veure un viatge a Alemanya el 1842, quan havia finalitzat el seu disseny extern. El gran edifici sembla canviar i reagrupar-se mentre passegeu al seu voltant, canviant el seu caràcter a cada façana. El front est, cap a l'estació, té un pòrtic de 16 columnes d'ample, corresponent a la sala de concerts principal. L’ordre corinti es continua mantenint a banda i banda com a pilastres, que es converteixen en pilastres independents a mesura que s’aixequen, una meravellosa partida del precedent històric.

Al sud, hi ha un gran porticat de temple de vuit columnes elevat sobre un podi, un efecte que recorda les reconstruccions romàntiques del Fòrum a Roma. El costat oest és alt i sever. A l’extrem nord, l’edifici culmina amb un arc de mig punt, com la popa d’una gran nau, que s’agrupa molt bé amb la magnífica fila d’edificis públics que desfilen pel carrer William Brown, inclòs el museu, la sala de lectura Picton, la Galeria d’Art Walker i la Casa de Sessions del Comtat. Al mig hi ha la columna de Memorial de Wellington.

Aquests edificis van venir després, prenent el seu estil estilístic a la sala de Sant Jordi i, amb ell, formen una agrupació magistral.

A l'est, el hall té vistes al Plateau de Sant Jordi, el principal espai públic obert de Liverpool. Cockerell l’adornava amb quatre lleons i estàndards de llum de ferro colat amb bases de dofins. L'altiplà ha atret importants memorials públics, incloent el gran cenotafi de la ciutat, dissenyat per LB Budden, un dels millors monuments commemoratius de guerra del país.

Per aquest costat, l’edifici es va adornar amb una sèrie d’escultures de relleu clàssic afegides a la façana en 1882–1901, per Thomas Stirling Lee, CJ Allen i Conrad Dressler.

El saló de Sant Jordi té les entrades principals al sud, a l'est i al nord, segons l'ocasió. El pòrtic sud era originalment utilitzat per les persones que assistien a la cort i ara es fa servir principalment per les festes de casaments. Les persones que assisteixen a esdeveniments a la sala de concerts fan servir l’entrada nord i que al llarg est porta directament a la sala gran.

No obstant això, des de la recent reforma de l’edifici, els visitants diàriament han utilitzat l’entrada al nivell del soterrani per sota del pòrtic sud. Aquí hi ha una botiga i una cafeteria i el recorregut públic normal comença amb les cel·les de la presó, que ocupen una petita part de l’immens soterrani amb volta, abans de dirigir-se als espais més grans de la planta superior.

St George's Hall, Liverpool. Crèdit: Will Pryce / Country Life

La resta del soterrani només es va fer servir com a part del sistema de ventilació, però els espais buits són tan elevats i dramàtics, amb fileres piratesianes d’arcs de maó que es retrocedeixen a la distància.

L’entrada principal a la gran sala de concerts és des de l’est. Aquesta extensa i esplèndida habitació té 169 peus de llargada, 77 peus d'ample i 82 peus a la corona de la gran volta de canó. Elmes es va inspirar en un dibuix de reconstrucció dels Banys de Caracalla a Roma i va armar el gran espai en cinc cales, separades per enormes columnes polides de granit vermell.

La gran volta es va construir amb una construcció de cassoletes, dissenyada per Rawlinson, per disminuir el seu pes. La seva rica decoració de guix, com moltes altres, va ser afegida per Cockerell; altres elements del seu disseny que destaquen són les portes de bronze daurat fantàsticament, amb l'orgullós emblema 'SQPL', que associa Liverpool amb el 'SPQR' de l'Antiga Roma i el sorprenent pis de rajoles de Minton. Es tracta d’un dels majors èxits de l’art ceràmic victorià, el disseny es va incloure en una sèrie d’enormes cercles entrellaçats.

St George's Hall, Liverpool. Crèdit: Will Pryce / Country Life

Al voltant dels costats de la sala hi ha figures de marbre de víctimes liverpudlianes i nacionals, incloent una representació bastant sorprenent de George Stephenson, enginyer de la línia de ferrocarril de Liverpool i Manchester, amb disfresses gregues.

L'enorme orgue, situat en una galeria de l'extrem nord de la sala, va ser construït per Henry Willis i acabat el 1855; amb 7.737 canonades, era la més gran del país en aquell moment. Bloqueja la vista fins al Tribunal Civil, que havia constituït un element important en la visió d'Elmes. Es manté la vista equivalent a l'extrem sud de la sala, fins al coronament.

A mesura que correspon al seu paper principal, aquest darrer tribunal està situat per sobre del nivell dels primers. Totes dues estan folrades de columnes de granit polit i conserven tots els accessoris originals.

Al nord del jutjat civil, hi ha l’àmplia sala d’entrada nord, un bell espai, amb passos que s’alçaven entre les columnes dòriques i reproduccions de parts del fris del Partenó. Més escales pugen cap a la Sala de concerts petita.

St George's Hall, Liverpool. Crèdit: Will Pryce / Country Life

Difícilment sembla possible que cap interior pogués seguir el de la sala principal, però segurament aquesta és una de les sales de concerts més boniques del món. Gairebé circular, amb una distància de 77 peus, està envoltada d'un balcó sostingut per gracioses figures de cariàtides.

El balcó que hi ha al damunt té una balustrada de ferro colat, la forma ondulant de la qual dóna una sensació d'animació meravellosa a la sala. Cockerell va idear la decoració de guix impressionant, que culmina amb el teló de fons columnat i emmirallat a l'escenari. La sala es va inaugurar el 1856.

St George's Hall, Liverpool. Crèdit: Will Pryce / Country Life

La dècada de 1980 va ser una època trista per a St George's Hall, i ho va ser per a Liverpool en conjunt. Els tribunals es van traslladar el 1984 a nous allotjaments i, durant un temps, increïblement, aquest gran edifici va ser tancat i en desús, símbol embruixador dels problemes de la ciutat.

Les reparacions estructurals van començar a la dècada de 1990, i van permetre la reobertura de la sala de concerts per a ús públic el 1992. Els arquitectes Purcell Miller Tritton van realitzar una reforma important de tot l'edifici el 2000-2007 amb un cost de 23 milions de £. reobert pel príncep de Gal·les el 23 d'abril, dia de Sant Jordi. Actualment, l’edifici està en ús habitual per a concerts, exposicions, fires d’antiguitats, mercats i una gran quantitat d’altres ocasions, a més de casaments i esdeveniments corporatius.

La renaixença del saló de Sant Jordi reflecteix el renaixement més ampli de Merseyside al segle XXI. Fa temps que és reconegut com un dels majors edificis neoclàssics: ni Londres ni París no tenen res per igualar-s’hi. L’arquitecte i professor liverpudlà Sir Charles Reilly l’anomenà “el millor edifici grecoromà d’Europa”, però es podria dir que al món també.

Per a més detalls, truqueu al telèfon 0151–233 3020 o visiteu www.stgeorgeshallliverpool.co.uk


Categoria:
Els deu primers llibres de cuina de Simon Hopkinson, del menú francès a Menjar de l’Extrem Orient
Una illa privada a Escòcia pel preu d’un pis d’una habitació al sud de Londres